交通信号灯的历史

英格兰的约克郡号称“上帝之郡”。在这个上帝之郡中以前有个传统,就是女子衣服的颜色会显示她们的身份。如果她们穿红色衣服,那说明她是位夫人,已婚,你就别凑近乎了,如果她们穿绿色衣服,就说明她还待字闺中,等着你抓紧向前,别错过机会。

这个传统莫名地启发了英国十八世纪的一位叫哈特的机械师,他根据这个习俗设计出世界上第一个交通信号灯——红绿灯。对了,只是红绿灯,没有黄灯。

当时虽然已经是工业革命时代,但主要的交通工具还是马车,在英国首都议会大厦附近,是车流量最为密集的地区。按理说,马是有一定智力能力的动物,应该能自动闪避,交通事故应该很低。但事实并非如此,马自己跑问题不大,后面还有个车厢拖着,就不是它们能控制的,所以交通事故发生率也很高。于是,这第一个红绿变换的交通信号灯就落户在议会大厦前的十字路口了。

只是这个世界最早的信号灯和现在的不同,它高达7米,但不是用电的,而是烧煤气的。而且它的红绿变色不是两盏灯错开亮,而是只有一盏灯,红绿变色是因为灯前面放有红绿两块玻璃,而这两块玻璃通过皮带轮控制位置变化,而最终的动力源是靠人工手摇的。

很多伟大的发明都伴随着牺牲,没想到这个红绿灯也是如此。更让人以为的是因为红绿灯而去世的第一个人竟然不是因为交通事故。而是因为这盏烧煤气的信号灯自己爆了,也就是煤气爆炸,而死的人正是那位负责转换玻璃的信号灯控制警察。这么不安全的东西当然不能用,所以第一盏红绿灯从1868年12月10日开始使用,仅仅用了23天,就被终止了。

这一终止就终止了近半个世纪。直到1914年的8月5日,信号灯才在美国的克利夫兰市重新被启用,不过这次信号灯被最大程度的改良了。

美国交通信号灯公司终于将信号灯做成电力控制的,而且也是由两个光源来控制变色,并无需人工看管。这种灯在两色变化之间会发出响亮的蜂鸣声,用来对车辆进行预告,在当时,毫无疑问是非常先进的交通解决手段。于是,这种信号灯很快就在美国的纽约、芝加哥等大城市流行开来。

信号灯在1918年迎来了又一个里程碑。美国底特律的交警威廉.波茨发明了第一盏由红绿黄三色组成的信号灯,这盏灯被放置在一个信号塔上,塔的四面都有三色的圆形灯。

从科学角度解释三色灯的颜色选择是大家都知道的:红色的光波最长,看得最远,所以用来显示禁止;黄色次之,所以用来显示警告;绿色也是光波较长的一种颜色,又是和红色区分最明显的,所以用来显示通行。

老实说我觉得科学的解释很无聊,如果最初的设计是红灯行黄灯停,或者是白灯行,绿灯停,经过几十年上百年的应用,应该也没什么大问题。所以我更愿意认为红绿灯是历史的选择,而不是科学的选择。

事实上关于黄灯还有个故事,是说在1927年有个在美国通用公司任职的中国人胡汝鼎,他是爱迪生的学生,他发现早期的信号灯在红绿灯转换时过于突兀,当司机抢灯时反而更易发生危险,为此他萌发了在红绿之间加上黄灯的想法,且得到了当时美国政府的支持,并被广泛应用。

只是这个说法的依据不足,因为早在十九世纪末,红绿黄的三色信号灯就被优先应用于铁路交通系统上,而且公路上三色灯的应用也早于这个传说。不过我很愿意相信它是真的。

1923年,上海的公用租借就引入了交通信号灯。而其中英租界在4月13日安装在南京路上的两处信号灯,应该是中国最早的交通信号灯的应用了。

伟大的创造都伴随着牺牲,没想到红绿灯也是一样。想到这,我不禁又深情地看了一眼前方的信号灯:“哎,什么时候才变绿啊!”

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